无人机跟踪数量激增的西澳座头鲸 揭露其体重减轻的奥秘

无人机在西澳州海域跟踪座头鲸群。- ABC Local: Anthony Pancia (Sprogis/Christiansen)
无人机在西澳州海域跟踪座头鲸群。- ABC Local: Anthony Pancia (Sprogis/Christiansen)

由于今年大量座头鲸沿着西澳州的海岸线向其北部和南部迁徙,数量激增的座头鲸为研究人员提供了机会去解开这一曾经面临过濒危的物种的一些未解之谜。

默多克大学(Murdoch University)的弗雷德里克·克里斯蒂安森(Fredrik Christiansen)和凯特·斯普罗吉斯(Kate Sprogis)利用无人机拍摄和测量了一些雌性座头鲸的身体状况。从夏季开始,这些座头鲸分两程从南极洲出发进行为期一年的迁徙。

六月份,这两名研究者花了三个星期的时间,评估摄食良好的座头鲸。那时,它们正从南极的捕食区向北移动,途经西澳西南部的奥古斯塔(Augusta)。[现在科学家]要在本月和身形瘦弱,正在进行返程迁徙的雌性座头鲸在邓斯伯勒 (Dunsborough)地区重逢。

凯特·斯普罗吉斯博士在邓斯伯勒海岸放飞了一架无人机。
凯特·斯普罗吉斯博士在邓斯伯勒海岸放飞了一架无人机。ABC South West: Anthony Pancia

雌性座头通常会在体重最重的时候离开南极海域,届时它们的体重平均在30-40吨之间。但是当她们抚育自己在在北部温暖的澳大利亚海域诞下的幼崽时,她们的体重降大幅下降。

在这个过程中,雌性座头鲸的体重究竟减少了多少,她们消耗了多少能量仍然是个小小的谜团,这也正是克里斯蒂安森博士希望能够推断的主要细节。

在与迁徙的鲸鱼两次互动中,无人机为记录座头鲸群健康状况数据提供了机会。克里斯蒂安森博士说,自从澳大利亚商业捕鲸于1978年停止以来,这些数据就一直没有再被记录过。

克里斯蒂安森博士监测的无人机在西南部沿海城镇邓斯伯勒地区盘旋在座头鲸上方。
克里斯蒂安森博士监测的无人机在西南部沿海城镇邓斯伯勒地区盘旋在座头鲸上方。ABC South West: Anthony Pancia

“还没有有关座头鲸身体状况或健康状况的基准信息,” 克里斯蒂安森博士在早晨前去考察前告诉澳大利亚广播公司(ABC)。

“我们对座头鲸的很多了解其实是来自历史上的捕鲸记录,所以那些信息相当陈旧,从某种程度来看有些粗略。”

“无人机拍摄到的画面确实能让我们更详细地研究座头鲸不同的身体形状。”

“我们知道他们从奥古斯塔来的时候胖得不得了,但我们沿着邓斯伯勒海岸看到他们的时候,它们没吃东西已经三、四个月了,所以那是它们最瘦的时候。

图为一年一度的迁徙开始时,西澳州西南部奥古斯塔海域的一头雌性座头鲸。
图为一年一度的迁徙开始时,西澳州西南部奥古斯塔海域的一头雌性座头鲸。Supplied: Sprogis / Christiansen,Murdoch University

研究者们获得了在鲸鱼上方飞行无人机的许可证,克里斯蒂安森博士说,无人机的使用将以指数级的速度帮助他们获得发现,而且使用无人机的额外好处是能在不伤害处于脆弱状态中的鲸鱼的情况下对其进行研究。

 “无人机的使用实际上刚开始彻底地改变这一研究领域,尤其是在了解鲸鱼的生理学方面,” 克里斯蒂安森博士说。

“身体尺寸、脂肪含量和健康状况是相当基本的衡量标准,我们已经十分了解大多数陆生动物的情况,但是对于鲸鱼来说却不是这样的,因我们很难用卷尺来测量它们的身体是非常困难的,甚至无法在测量它们。”

“因此,有关它们身体的尺寸和状况的信息很少。”

“它们对幼崽非常加以保护,所以无人机能让我们尽可能地接近它们却不会干扰它们的关系。”

图为在邓斯伯勒的迁徙南线上,一只身形消瘦的座头鲸。
图为在邓斯伯勒的迁徙南线上,一只身形消瘦的座头鲸。Supplied: Sprogis/Christiansen, Murdoch University

最初的迹象表明,仅在西澳州海域就生活着约3万头座头鲸,这与它们在不到40年前所面临的命运相去甚远。

“座头鲸的数量恢复得很好,” 克里斯蒂安森博士说。

“这也是这个星球上最健康的座头鲸群之一,这正是我们研究它们的原因。”

“我们在自然条件和纯净的环境中观察它们,因此我们可以拿它们和其它座头鲸群作比较。例如在阿拉伯海地区,那里的座头鲸却不乐观,所以我们可以[通过我们的研究]更全面地了解这一物种的全球现状。”

克里斯蒂安森博士还援引南美洲和非洲作为座头鲸数量恢复的范例,在那些地区,商业和非法捕鲸造成了座头鲸数量严重损失,一度导致其数目仅剩数百头。

 “这确实是一个成功的故事,” 克里斯蒂安森博士谈到座头鲸数量的持续增长时说。

“它们确实因捕鲸而濒临灭绝,而我认为捕鲸者之所以停止捕鲸的唯一原因是他们再也找不到鲸鱼了。"


题图:无人机在西澳州海域跟踪座头鲸群。- ABC Local: Anthony Pancia (Sprogis/Christiansen)

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