《观星现场》公众发现有四颗行星的太阳系

林托特博士(右)与《观星现场》主持人

澳大利亚的志愿公众科学家发现了四颗此前未知的行星围绕附近一颗星星按轨道绕行,这个发现多亏了一个众包项目(crowd-sourcing project,即由公众来就某个任务寻找答案或解决方案的项目)。这个活动在澳大利亚广播公司《观星现场》节目中播出。

“宇宙动物园”(Zooniverse)的首席科学家克里斯·林托特博士(Dr Chris Lintott)说,这四颗“超地球”行星大约是地球体积的两倍大,它们正按轨道围绕位于600光年之外的水瓶座的一颗星星运行。

在周二晚上,《观星现场》呼吁观众通过“宇宙动物园”网站上的一个项目撒网式观测约10万颗星星来寻找外行星。这个网站显示了最近从开普勒太空望远镜上下载下来的数据。

他们的发现让天文学家们激动不已。

林托特博士说,在48小时之内就发现了数十颗可能的外行星,有四颗行星被确认按轨道绕行我们相邻星际的一颗星星。

林托特博士说,这颗星星的行星都“挤在一起”,并且显示也许在距离星星更远的地方还有更多的行星。

“它们与星星之间的距离甚至比水星与太阳之间的距离都还近得多,”林托特博士说。

“它们当中[距离星星]最近的只要三天半就能绕一圈,所以一年只是三天半那么长。”

发现这些行星的其中一个业余天文学者是安德鲁·格雷,他是达尔文的一名机械工。

“发现它们的第一晚我想是大约到了凌晨零点半,我第一晚记录下一千颗,所以我剔除了一些,”格雷先生在这项发现被宣布后告诉《观星现场》。

当得知他的名字将出现在关于这项发现的科学论文中,格雷先生说:“那太神奇了,绝对是我的第一部科学出版物。”

“[我]很高兴我能有所贡献。感觉太棒了。”

这是美国加州大学圣克鲁斯分校的伊安·克罗斯菲尔德博士( Dr Ian Crossfield)引领的“太阳系外行星探索”(Exoplanet Explorers)项目的一部分,七千多名志愿者对150多万个兴趣点进行归类分析。

林托特博士说,他对于众包数据在仅仅两天所带来的影响感到激动。

“按经验看,这是相当于一个天文学家连续不断地工作数年,没时间喝咖啡,没时间匆匆上个厕所,[才能完成的这些数据],”林托特博士说。

《观星现场》节目主持人布莱恩·考克斯教授(Professor Brian Cox)说他对于这项发现激动得不能再激动了。

“这是我主持《观星现场》七年来我们找到的最重大的科学发现。这些结果简直惊人,”考克斯教授说。

林托特博士说,这四颗新发现的行星很可能都是岩石而且温度远远高于人类生存所能承受的。

但是他说这个发现有重要的科学意义,因为这是我们目前所知的仅一两个行星集中在一起的其他星系中一个,这也许能让天文学家更多地了解行星是如何形成的。

公众科学家将在论文中被列为共同作者

星星亮度发生改变的数据样本。
星星亮度发生改变的数据样本。Supplied:Zooniverse

科学家们正尝试联系这个新太阳系的所有发现者,与对该太阳系的数据进行分类的志愿者一起,他们将在关于这个发现的科学论文中被列为共同作者。

“我们现在正尝试与他们取得联系,”林托特博士说。

“很多澳大利亚人醒来将在他们的收件箱中发现一条信息,告知他们发现了一颗令人激动的行星。”

美国航空航天局的开普勒太空望远镜通过测量遥远星体的亮度发现了数千颗外行星。

当一颗行星在星星前通过,这颗星星就会发暗或者“眨眼”。

“所以我们要观测的是这种眨眼重复的规律,”林托特博士说。

“正是这种眨眼的规律告诉我们某种东西正在按轨道围绕它。”

林托特博士说,“太阳系外行星探索”项目是公众科学家首次能合作并且对开普勒的“新鲜”数据进行分类,与其他只能使用存档数据的项目有所不同。

“[这些数据]是仅仅几周前通过美国航空航天局在堪培拉的深空网络从开普勒上下载下来的,因此这几乎是实时分析,”林托特博士说。

“如果我们一直这么做下去那实在令人激动。这就意味着我们可以更快地发现,但是这也意味着我们可以更快地跟进这些发现。”

“因此我很受鼓舞,至少在澳大利亚广播公司的帮助下,快速地分析大量数据是可能的。”